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Giovanni Volpe

Optics & Photonics Focus

Los superpoderes de los camarones

12 de marzo de 2010

En un día gris del pasado mes de noviembre, un grupo de científicos de la NASA trabajaba en el Ártico Occidental, extensión inmensa de hielo blanco que flota sobre el océano Ártico. Perforaron un agujero de tres centímetros de diámetro a través del espesor de hielo para introducir una cámara y obtener las primeras imágenes de la capa inferior de la placa. Naturalmente, todo el mundo estaba un tanto aburrido, ya que lo que se esperaba era iluminar la oscuridad perpetua de un océano subterráneo envuelto en hielo desde hacía millones de años.

Un organismo complejo, más tarde identificado como un anfípodo del tipo de los lyssianasidis (un tipo de camarones de poco más de un centímetro), nadaba felizmente bajo la capa de hielo. Al pasar por delante del foco de luz, se llevó una buena sorpresa. Debió de pensar: "¿De dónde viene esta luz? ¿Estoy en el océano equivocado, nadando hacia el norte? ¡Otra vez no!".

Mientras tanto, los científicos en la superficie contemplaban obnubilados el desorientado camarón. "Éramos como niños pequeños, exclamando 'ohs' y 'ahs' mientras esta pequeña criatura nadaba y nos ofrecía un espectáculo", explicó en la nota de prensa Bob Bindschadler, del Centro Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt (Estados Unidos). "La emoción del descubrimiento nos dejó aturdidos. Era algo totalmente inesperado. Creíamos que íbamos hacia un profundo, frío y oscuro pozo y no anticipamos ver ninguna vida. El color se nos quedó en la retina".

Los camarones tienen la capacidad de ver luz polarizadaLa capacidad para vivir bajo una capa de hielo de 200 metros, donde los científicos no esperaban detectar señales de vida, no es el único superpoder de los camarones. Otro es poder ver la luz polarizada. La polarización es una característica de las olas, y la luz se comporta como tal. Uno puede generar una luz linealmente polarizada sujetando el extremo de una cuerda tensada y haciéndola ondear. El resultado de agitarla arriba y abajo en el plano vertical es una luz polarizada verticalmente, mientras que hacerlo en el plano horizontal da lugar a una luz polarizada horizontalmente. Si entonces se mueve el extremo de la cuerda en círculos, se obtendrá una luz polarizada circularmente. Por supuesto, se puede polarizar circularmente a izquierda o derecha, según el sentido de la rotación.

¿Por qué es útil ver la luz polarizada? Los seres humanos utilizan filtros polarizados para la fotografía convencional, la fotografía médica y detectar objetos en ambientes turbios. Por ejemplo, los motociclistas llevan a menudo gafas Polaroid porque filtran una de las polarizaciones lineales de la luz, que es la responsable de los resplandores debido a reflejos de la carretera. Por la misma razón, las gafas polarizadas son utilizadas por los pescadores para evitar los reflejos del agua y poder ver los peces que nadan debajo.

Desde hace mucho tiempo se sabe que varios animales pueden distinguir polarizaciones lineales de la luz. Utilizan esta capacidad, por ejemplo, para navegar. Las hormigas y las abejas se aprovechan de la ligera polarización lineal de la luz del cielo para orientarse. Sin embargo, se creía que los animales no eran sensibles a la polarización circular. Ahora sabemos que algunos camarones pueden, incluso, distinguir este tipo de polarización. Pueden ver un mundo invisible al resto de animales, y que a nosotros se nos revela sólo gracias a los avances tecnológicos de las últimas décadas.

¿Qué pasará ahora? ¿Encontrará la NASA camarones que viven felizmente los planetas exteriores del sistema solar? No es muy probable, aunque la realidad ya ha superado nuestra imaginación varias veces.

Tribuna adaptada del artículo "Super-Vision for Mr. Shrimp"

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